En Quebec, las nuevas represas hidroeléctricas de Canadá están casi listas

nuevas represas hidroeléctricas de Canadá están casi listas


En una noche helada, el rugido de la maquinaria pesada que se astilla en la roca resuena a través del bosque boreal de Canadá: en el extremo norte de la provincia de Quebec, cuatro enormes represas hidroeléctricas que producirán "energía limpia" para el noreste de Estados Unidos están a punto de concluir.

Fluyendo más de 500 kilómetros (300 millas) a través de la naturaleza, el río Romaine en la región de Cote-Nord de Quebec está a punto de chocar contra una pared literal a 51 grados de latitud norte con la construcción de la cuarta y última central eléctrica.

Una vez terminado, el proyecto de construcción, que comenzó en 2009, verá las frías y claras aguas de uno de los ríos más largos e indómitos de Canadá inundar las tierras reclamadas por las tribus indígenas. 
Desde lejos, las luces brillantes en el sitio donde se usan más de 800 camiones volquetes pesados, perforadoras y retroexcavadoras gigantes parecen reflejos de estrellas en el cielo nocturno.

Los equipos de Hydro-Quebec trabajan en dos frentes

Están arrasando una montaña para hacer espacio para la central eléctrica. También están construyendo un dique de 500 metros de largo y 90 metros de alto que retendrá el agua que se utilizará para generar electricidad.

Quebec tiene un superávit de energía, por lo que el gobierno espera vender la energía producida aquí a sus vecinos estadounidenses del sur y, a su vez, aportar su granito de arena para ayudar a aliviar el calentamiento global.


Peligros de la construcción de presas

La obra se extiende a lo largo de varios kilómetros: hay una fábrica de cemento completa, una enfermería para los trabajadores, oficinas, una cantera y un depósito de dinamita.
"Se trata de un proyecto de gran envergadura: hay muchas partes interesadas, muchas actividades simultáneas y muchos peligros que gestionar a diario", entre ellos lobos y osos curiosos, dice Christian Guimond, encargado de la construcción de la presa.
Ya han muerto cuatro trabajadores, lo que obligó a la empresa de servicios públicos Hydro-Quebec a suspender la construcción en 2017 mientras revisaba sus prácticas de seguridad en el lugar de trabajo.

Ahora hay una mayor conciencia de los riesgos para los trabajadores, dijo Guimond. Desde la cima de una montaña cercana, señala un túnel de un kilómetro de largo y una zanja construida para desviar el caudaloso río con el fin de iniciar la construcción de la presa en el lecho seco del río.

La presa se terminará de construir en 2019

Con un costo de más de 6.500 millones de dólares canadienses (4.900 millones de dólares estadounidenses), se encuentra entre los 10 mayores proyectos de infraestructura que se están llevando a cabo actualmente en Canadá, detrás de dos remodelaciones de plantas nucleares, otros tres proyectos hidroeléctricos y una nueva línea de metro de Toronto.

Para los residentes de la región, el proyecto hidroeléctrico ha sido una bendición mixta, ya que ha creado puestos de trabajo en una región remota y económicamente deprimida, pero ha inundado los cotos de caza tradicionales de la población indígena local.

"Al principio no lo quería, pero necesitaba trabajo... cuando recibí mi primer cheque de pago, cambié de opinión al respecto", dijo Gilbert Pietacho, capataz y miembro del Innus de Mingan.

Su padre, que también es jefe de la pequeña tribu que vive en una reserva en la orilla norte del río Saint Lawrence, es un feroz oponente del proyecto.

El jefe cuenta con el respaldo de grupos ambientalistas, como Greenpeace, que han calificado de "ecológicamente devastadoras" las enormes represas hidroeléctricas.
"Me duele, me entristece lo que le estamos haciendo a la naturaleza", dijo Patricia Bacon, una innu de 24 años que vino a trabajar a la cafetería para pagar sus estudios universitarios. "Pero los tiempos han cambiado, todas las casas deben tener electricidad ahora."

Exportación a los EE.UU

Una vez que estén plenamente operativas en 2021, las cuatro centrales eléctricas del río generarán acumulativamente 1.550 megavatios de electricidad, suficiente para abastecer a una ciudad o a un estimado de 1,5 millones de hogares. Desde la década de 1970, la hidroelectricidad ha suministrado el 90 por ciento de las necesidades energéticas de Quebec.

El nuevo gobierno provincial de Quebec, Francois Legault, con el apoyo del Primer Ministro Justin Trudeau, se ha comprometido a construir aún más presas una vez que el proyecto Romaine esté terminado.

El objetivo es exportar la mayor cantidad de energía posible a Estados Unidos, diciendo que sería "la mayor contribución que Quebec podría hacer al planeta".

Otras provincias también tienen grandes proyectos hidroeléctricos en marcha, como las Cataratas Muskrat de Terranova, Keeyask de Manitoba y el Sitio C de Columbia Británica. La vecina Ontario, por su parte, está gastando 25.000 millones de dólares canadienses para renovar dos antiguas centrales nucleares.

Pierre-Olivier Pineau, especialista en energía de la Universidad HEC de Montreal, expresó sus dudas después de visitar el proyecto Romaine sobre la necesidad de más centrales eléctricas, señalando el actual excedente de energía de Quebec.
"En el noreste de Estados Unidos existe un gran deseo de descarbonizar la producción de electricidad en Nueva Inglaterra o en el estado de Nueva York, por lo que existe una verdadera oportunidad para Quebec, la Romaine podría proporcionar esta energía renovable", dijo a AFP.
Sin embargo, aún deben aprobarse y construirse más líneas de transmisión que conecten las centrales eléctricas con los compradores estadounidenses.

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