¿Está el cambio climático avivando los mega fuegos?



Está el cambio climático avivando los mega fuegos


El mayor incendio en la historia de California se encendió poco después del mediodía del 27 de julio de 2018 y se quemó hasta mediados de septiembre. Llamado el Fuego Complejo Mendocino, sus infiernos gemelos comenzaron al mismo tiempo. También se quemaron uno al lado del otro y rápidamente atravesaron tierras boscosas. Juntos, carbonizaron más de 1.800 kilómetros cuadrados (700 millas cuadradas), un área casi la mitad del tamaño del estado de Rhode Island. Noventa equipos de bomberos trabajaron para contenerlo. Utilizaron cientos de camiones de bomberos, 20 helicópteros, 76 bulldozers y otras herramientas. Un bombero murió y cuatro resultaron heridos. Más de 150 casas quemadas, y el humo del fuego se extendió por el cielo a los estados cercanos.

Seis de los peores incendios del estado se produjeron en 2017 y 2018. Un incendio forestal que azotó el valle de Napa en octubre de 2017 fue particularmente grave. Antes de que se incendiara, la gente que vivía en la zona describía vientos increíbles que podían derribar a una persona. Una vez que el fuego comenzó, los testigos vieron que los incendios saltaban a través de los caminos, se extendían a través de vastos campos de uvas y saltaban sobre las colinas. Durante más de tres semanas, el incendio se cobró 22 vidas, destruyó más de 5.000 estructuras y quemó más de 146 kilómetros cuadrados. Esa es un área tan grande como un Mundo Disney y medio. Para finales de año, 2017 se convirtió en el peor año de incendios forestales registrado en California.

En muchas zonas del mundo se ha producido un aumento de los incendios extremos en los últimos años. Entre ellos se encuentran los estados del oeste de Estados Unidos y el sur de Europa. También incluyen lugares que usted no espera.

Por ejemplo, los incendios forestales solían ser poco comunes en la vertiente norte de Alaska. Esta región bordea el Océano Ártico y alberga el yacimiento petrolífero más grande de Estados Unidos. Ahora, sin embargo, los incendios se están encendiendo allí con más frecuencia. Lo mismo ocurre en otras regiones del Ártico. En julio, por ejemplo, la gente tuvo que evacuar las ciudades del norte de Suecia debido a los incendios forestales que los azotaron.

Por ejemplo, los incendios forestales solían ser poco comunes en la vertiente norte de Alaska. Esta región bordea el Océano Ártico y alberga el yacimiento petrolífero más grande de Estados Unidos. Ahora, sin embargo, los incendios se están encendiendo allí con más frecuencia. Lo mismo ocurre en otras regiones del Ártico. En julio, por ejemplo, la gente tuvo que evacuar las ciudades del norte de Suecia debido a los incendios forestales que los azotaron.

"Los incendios del Valle de Napa fueron un buen ejemplo de esto", dijo Timothy Brown. Habló durante una rueda de prensa en línea en agosto de 2018. (Había sido organizado por un proyecto de comunicación de la ciencia llamado SciLine.) Durante la sesión informativa, los expertos hablaron sobre el clima y el tiempo. "Las precipitaciones extremas en invierno y primavera permitieron el crecimiento extensivo[de la vegetación]", señaló. "Luego, cuando se secó más tarde en el otoño, se volvió muy inflamable y susceptible a la ignición." Brown es un científico del clima en el Instituto de Investigación del Desierto en Reno, Nev.

Está el cambio climático avivando los mega fuegos?

La señal del cambio climático


¿Ha empeorado el cambio climático los incendios forestales y es más probable que se produzcan megafuegos? Eso es lo que Brown y otros científicos del clima quieren saber. Y lo que es más importante, les preocupa que los incendios más intensos puedan convertirse en la nueva normalidad.

Los estudios han predicho durante mucho tiempo que las temperaturas más cálidas, debido al cambio climático, hacen que las sequías y las olas de calor sean más probables. Muchas de las zonas afectadas por los recientes incendios han sufrido sequías extremas y olas de calor.

Pero conectar los incendios individuales con el cambio climático es complicado. Eso es en parte porque el fuego es complicado. Culpar al cambio climático por un solo incendio es demasiado simple. Ignora las condiciones naturales que hacen posible el fuego. Pero los días más calurosos y las noches más cálidas, causadas por los cambios en el clima, probablemente aumentan el riesgo de incendio.

Los científicos todavía están tratando de ponerse de acuerdo sobre lo que hace que un incendio se encienda y se propague. Un incendio forestal tiene tres ingredientes principales. Primero, necesita una chispa. Esto puede provenir de un rayo o de una línea eléctrica caída. También puede provenir de personas negligentes o malintencionadas que provocan incendios por accidente o a propósito. Brown señala que la gente comienza cuatro de cada cinco incendios forestales. Segundo, un incendio necesita combustible para arder. Estos pueden ser los árboles en el bosque o la "basura" muerta - hojas, ramitas y pasto - en el suelo del bosque o cerca de él. Finalmente, un incendio necesita condiciones climáticas, como el viento y la ausencia de lluvia, para poder propagarse.

Muchos estudios predicen que el cambio climático aumentará el número de sequías y olas de calor. Las áreas devastadas por el fuego, incluyendo California y Suecia, han tenido sequías extremas y calor extremo en los últimos años. Algunos científicos señalan estos fenómenos meteorológicos como prueba de que el cambio climático empeora los incendios forestales.

Pero es aún más complicado que eso, dice Janice Coen.

Los incendios pueden hacer su propio clima


Coen es meteorólogo en UCAR. Es la Corporación Universitaria para la Investigación Atmosférica en Boulder, Colorado. Probar hipótesis sobre el fuego es difícil, explica. Después de todo, los científicos no pueden salir a encender un megafuego. Pero ella puede hacer un modelo de computadora para probar varias ideas sobre las condiciones que juegan un papel en ellas. Y eso es exactamente lo que hicieron Coen y su equipo.

El King Fire 2014 de California ardió durante 27 días. Durante ese tiempo, destruyó 12 casas. Fue iniciada por un hombre que grabó una autoestima de sí mismo justo después. (Ahora está en la cárcel.) Coen quería saber por qué el fuego corría tan rápido a través de un cañón del bosque. Para averiguarlo, recreó el fuego con un programa de computadora. Usó las matemáticas para estudiar cómo se mueven las partículas de aire. Incluía datos sobre temperatura, humedad, presión atmosférica y velocidad del viento. Esas mediciones habían sido recogidas por satélites, estaciones meteorológicas y aviones especiales con sensores a bordo.

Estos datos ayudaron a su equipo a explorar por qué el fuego King se comportó así. Las leyes de la física "nos dicen cuál debe ser la respuesta", explica. Esas respuestas pueden ayudar a los científicos a predecir cómo se comportarán los futuros incendios.

Algunos ecologistas dijeron que el fuego del Rey ardía tan rápido y tan intensamente porque tenía tanto combustible. Durante años no se habían producido incendios en esa zona. Como resultado, se habían acumulado hojas y otros desechos vegetales en el suelo del bosque. Otros investigadores culparon a la sequía. Pero Coen encontró otro culpable: la atmósfera. Ella reportó sus hallazgos en las Aplicaciones Ecológicas de Mayo.

Cuando un fuego arde, libera calor y vapor de agua, un gas. A medida que el aire caliente sube, el aire más frío es aspirado en la parte inferior. Este proceso crea una columna de aire ascendente. También crea viento. En el caso del King Fire, esos vientos locales empujaron el fuego hacia una nueva vegetación - más combustible, reportó el equipo de Coen. A medida que el fuego crecía, creaba más viento, lo que hacía que el fuego fuera más intenso. Este fenómeno, combinado con la forma del cañón, llevó a la rápida propagación del fuego.

"El tiempo dirige el fuego", dice. "El fuego, a su vez, puede cambiar el clima." Cuando corría el fuego simulado sin condiciones de sequía, el fuego se comportaba casi de la misma manera. Eso sugiere que la larga sequía y la ola de calor no habían empeorado el fuego. En cambio, la forma del cañón y las condiciones climáticas locales habían aumentado su intensidad.

Los terribles incendios que han asolado California en 2018 surgieron de una compleja mezcla de ingredientes. Estos incluyeron los vientos de Santa Ana, que soplan calientes y secos a través del estado cada otoño. También incluyen la falta de lluvia que generalmente se desarrolla en los meses más fríos. La menor cantidad de lluvia puede deberse a un evento de La Niña (un fenómeno natural que afecta los patrones climáticos en todo el mundo). Algunos de esos ingredientes pueden haber empeorado por el cambio climático. Pero como señala el estudio de Coen, no es fácil encontrar una huella digital clara del cambio climático en los incendios forestales.

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